L'ordre des Proboscidiens

Moeritherium

Un ancêtre grand comme un cochon

Les éléphants font partie d'un groupe de mammifères appelés les proboscidiens, caractérisés par leur trompe ou proboscis. Les paléontologues dénombrent entre 150 et 300 espèces différentes au sein de cet ordre. Parmi les premiers proboscidiens connus, on compte Moeritherium. Il vivait en Afrique il y a environ 50 millions d'années. Les premiers fossiles étudiés ont été trouvés au début du XXième siècle, en Egypte, sur les rives du lac Moeris, depuis appelé Lac Qarum, dans l'oasis El Faiyum. Il vivait probablement dans un habitat marécageux et ne possédait qu'une trompe rudimentaire. Il n'est sans doute pas le plus ancien des proboscidiens.

Archisdicodon meridionalis

Une vieille famille

Parmi les proboscidiens, une famille va donner naissance aux éléphants que nous connaissons aujourd'hui : les éléphantidés. Apparus entre 16 et 25 millions d'années, les éléphantidés, dont Archisdicodon meridionalis fait partie, ressemblent beaucoup plus que Moeritherium aux éléphants actuels. A titre de comparaison, la famille des primates hominidés, dont nous faisons partie, ne serait apparue qu'il y a 6 à 8 millions d'années. Les éléphants parcouraient déjà tous les continents avant que nos ancêtres apparaissent.

squelettes humain éléphant

L'Africain, le plus jeune

Aujourd'hui on ne compte plus que deux espèces d'éléphants : l'éléphant d'Asie (Elephas maximus) et l'éléphant d'Afrique (Loxodonta africana). L'éléphant d'Afrique serait le plus jeune avec 1,5 millions d'années d'existence. Homo sapiens, notre espèce, a très probablement moins de 200 mille ans. Nos deux espèces partagent certainement le même berceau africain. Mais la paléontologie nous apporte chaque année de nouvelles surprises. A suivre !


Références :

  1. Elephants, A cultural and Natural History (Karl Gröning & Martin Saller, 1998)

Crédits illustrations :

  1. en.wikipedia.org
  2. fr.wikipedia.org
  3. es.wikipedia.org