Le groupe controversé des Afrothériens

Siréniens - lamantins

Question de génétique

Dans les années 90 les progrès de la génétique ont permis de revoir intégralement la classification des espèces. Historiquement, les animaux étaient classés par ressemblances morphologiques et anatomiques. Or la proximité entre deux espèces, selon la théorie de l'évolution, est avant tout génétique. Dans la plupart des cas, données anatomiques et données génétiques se recoupent. Les hommes et les chimpanzés sont effectivement proches tant génétiquement (99%) que morphologiquement. Ils appartiennent bien à l'ordre des primates et à la famille des hominidés. En revanche, quand on remonte plus loin, cela se complique.

Hyracoïdés - damans

Ongulés ou pas ?

Pour les éléphants par exemple, on les classe historiquement proches des ongulés (le groupe des animaux qui marchent sur leurs ongles, comme les antilopes ou les chevaux). Or les classifications modernes basées sur la génétique s'opposent à cette idée. Les proboscidiens feraient partie d'un groupe d'animaux apparus en Afrique, appelés ainsi les Afrothériens. Ce groupe de mammifères aurait évolué à partir de la séparation du continent africain, il y a environ 105 millions d'années. Il est composé d'animaux tout à fait remarquables.

Afrothériens - afrotheria

Des parents surprenants

Ainsi, il s'avère que les plus proches parents vivants des éléphants sont les damans (Hyracoïdés), de la taille d'une marmotte, et les lamantins (Siréniens), fascinants mammifères aquatiques. On compte aussi les discrets et puissants oryctéropes (Tubulidentés), les secrètes taupes dorées, les tenrecs et les petits macroscélidés, connus également sous les noms de Sengis ou rats/musaraignes à trompe, et appelés en anglais, non sans a propos, Elephant Shrew. La Science nous dira si ce groupe des afrothériens correspond à une proximité évolutive réelle. Si c'était le cas, il est étonnant de constater que ce groupe, confiné au continent africain (à quelques exceptions notables comme celle de l'éléphant d'Asie), ne représente que 75 espèces sur les quelques 1 200 espèces de mammifères qui s'y trouvent. Les afrothériens seraient donc en danger, en partie à cause des humains. La "Vache" de mer ou Rhytine de Steller, de la famille des lamantins, a ainsi été exterminée. Espérons que la même erreur ne se produise pas avec nos voisins éléphants !


Références :

  1. Wikipedia
  2. Elephants, A cultural and Natural History (Karl Gröning & Martin Saller, 1998)

Crédits illustrations :

  1. allboatsavenue.com/mammifere-marin
  2. Source Web
  3. myths-made-real.blogspot.fr/2010/08/cr