Les éléphants du Laos (par ElefantAsia)

éléphants Laos

Un millier d'éléphants

Le Laos, autrefois surnommé le "Pays du Million d'Éléphants" ne compte plus aujourd'hui qu"un petit millier de pachydermes. 470 sont "domestiques" et le reste sauvages. Les éléphants domestiques se trouvent principalement dans deux provinces, celle de Sayaboury au nord ouest (environ 75% du cheptel) et Champassak au sud ouest. Les éléphants sauvages quant à eux sont répartis dans tout le pays, dans les forêts du centre du pays (provinces de Vientiane, Khammouane et Bolikhamxay) et dans les forêts qui jouxtent les pays voisins comme le Cambodge au sud, la Thaïlande à l'ouest ou le Vietnam à l'Est.

éléphant Laos

Au travail dans les forêts

Comme dans de nombreux pays d'Asie, l'éléphant du Laos est utilisé par l'homme pour les travaux forestiers comme le débardage. Attelés à de lourdes grumes de bois, ils doivent tirer ces dernières sur de longues distances, du plus profond des forêts vers les routes ou les rivières où des camions viennent charger les troncs de bois précieux.

elephant Laos

Un paradoxe

Paradoxalement, les éléphants sont utilisés à la destruction de leur propre habitat. C'est d'autant plus paradoxal que l'éléphant en Asie est supposément sacré ! En effet, l'éléphant est symbole de fertilité, de puissance, de sagesse et de sacralité dans de nombreux pays (principalement ceux qui ont connu une influence culturelle venant de l'Inde). On retrouve dans l'imagerie populaire et religieuse d'Asie l'éléphant sous de très nombreuses formes et ses représentations sont innombrables...

elephants Laos

De Ganesh à l'Éléphant Blanc

Le Dieu Ganesh à tête d'éléphant, l'éléphant tricéphale Eravana, monture du Dieu Indra (le Dieu de la pluie et de la guerre dans le panthéon Hindouiste), l'éléphant comme réincarnation du bouddha dans ses vies antérieures et enfin, l'éléphant Blanc, objet de toutes les convoitises en Asie du Sud-Est (des guerres ont été menées entre la Birmanie et les états voisins pour la possession d'éléphants blancs, symboles ultimes du pouvoir). En résumé, l'éléphant est un des piliers culturels de l'Asie du Sud et du Sud-Est et un animal sacré, vénéré et qui revêt une symbolique très particulière.

éléphant ElefantAsia

Sacré mais menacé d'extinction

Pourtant, malgré cette vénération, l'éléphant d'Asie est aujourd'hui en voie d'extinction sur tout le continent où il ne reste qu'environ 50 000 individus. La modernité s'accommode mal de la présence de ces doux géants qui pourtant peuplaient déjà la planète alors que l'homme n'était pas encore apparu. Les éléphants sauvages sont menacés par la destruction de leur habitat et de leurs routes migratoires (déforestation, extension des terres agricoles, projets industriels, routes, barrages, mines, etc).

éléphants ElefantAsia

Du braconnage également

Le braconnage pour l'ivoire est aussi une cause de disparition des éléphants au Laos. On connait ces dernière années une recrudescence du phénomène dû en partie à l'émergence de personnes fortunées en Chine qui voient dans les défenses d'éléphants et la possession d'objets en ivoire un symbole de prestige et de richesse. Comme dans toute l'Asie, le braconnage au Laos a une influence doublement négative sur les populations d'éléphants car chez l'éléphant d'Asie, seuls les mâles ont des défenses. Ils sont donc la cible prioritaire des braconniers ce qui a pour effet de créer un déséquilibre entre les sexes. Il y a donc beaucoup moins de mâles que de femelles dans les forêts d'Asie et les mâles qui survivent sont en général les moins bien dotés génétiquement ! Les grands mâles munis de défenses étant de moins en moins nombreux.

elephant ElefantAsia

Triste sort des éléphants au travail

En ce qui concerne l'éléphant domestique, le constat n'est pas plus encourageant. Mais les raisons de sa disparition sont différentes. L'éléphant domestique est utilisé pour des travaux très pénibles en forêt et de manière de plus en plus intensive, à des cadences toujours plus élevées. La demande pour les bois précieux augmente et seuls les éléphants peuvent atteindre certains arbres situés dans des zones inaccessibles aux camions et aux engins de chantier. Au fur et à mesure que les forêts disparaissent, les éléphants doivent aller chercher le bois dans les zones les plus reculées et les plus accidentées du pays.

elephants ElefantAsia

Indisponibles pour la reproduction

C'est ainsi qu'ils sont plus souvent blessés car ils doivent transporter de lourdes grumes de bois sur des terrains abruptes, glissants et très dangereux. En plus du risque physique qu'ils encourent, les éléphants sont tellement fatigués qu'ils ne se reproduisent plus (on ne leur en donne plus le temps non plus car ils sont utilisés à plein temps). Au Laos, on compte seulement environ 16 décès pour 2 à 4 naissances ! La population vieillit mais n'est pas remplacée. Il ne resterait au Laos que 40 femelles dressées en âge de procréer !

éléphant Elefantasia

Un problème économique...

En ce qui concerne la population domestique, il est urgent d'inverser la tendance démographique en relançant la natalité. Le problème est directement lié à un problème économique. Quand l'éléphante tombe enceinte, elle doit arrêter de travailler pendant toute la durée de la gestation, soit environ 2 ans, puis jusqu'au sevrage de son petit, soit encore 2 ans. Pendant 4 ans, ses propriétaires ne peuvent plus la faire travailler donc gagner de l'argent. C'est impossible pour eux, donc ils préfèrent ne pas lui faire faire de petit.

éléphants Elefantasia

...à résoudre !

Par ailleurs, si un petit vient à naître, il ne sera utilisé pour tirer du bois qu'à l'âge de 14 ans. Pendant 14 ans, il est à la charge de ses propriétaires et ne leur rapporte pas d'argent. Ce schéma est vrai dans une économie de l'éléphant basée sur le bûcheronnage et le débardage. Donc, il est urgent d'expliquer aux propriétaires d'éléphants qu'il existe aujourd'hui d'autres formes d'emploi pour leurs éléphants, y compris les petits, qui peuvent générer un bénéfice, tout en étant moins violentes et moins dangereuses pour leur animal. Le tourisme en particulier. Même si le tourisme n'est pas toujours une solution parfaite (il existe des camps d'éléphants qui exploitent aussi les animaux de façon cruelle), l'emploi dans le tourisme reste tout de même largement moins négatif pour l'animal que le travail en forêt. Et il permet de relancer la natalité.

elephant Elefantasia

Des espaces bien protégés pour les éléphants

Pour les populations d'éléphants sauvages, le défi est plus difficile encore à relever. Il faudrait mieux protéger les réserves naturelles du pays et former de vraies équipes de gardes forestiers pour qu'ils puissent agir efficacement contre les braconniers et les trafiquants d'ivoire. Il faudrait aussi une grande campagne d'information, en Chine notamment, sur le thème de l'ivoire. Peut être en expliquant que posséder de l'ivoire porte malheur ! Comme la possession d'ivoire n'est en fait que symbolique, il est pertinent de jouer sur la symbolique !

elephants Elefantasia

L'importance de l'éducation

Sur toutes ces problématiques, il est important de sensibiliser le grand public, est en particulier les nouvelles générations en les informant sur les valeurs écologiques des éléphants et en leur expliquant les bénéfices qu'ils tireront de la préservation de la nature, de leurs forêts et de toute la biodiversité qui s'y trouve, éléphants en tête !! La bibliothèque mobile d'ElefantAsia contribue à cette importante mission.

Elephant conservation Center Laos

Le Centre de Conservation de l'Éléphant

Le Centre de Conservation de l'Éléphant et l'association ElefantAsia travaillent de concert au Laos sur tous les problèmes rencontrés par les éléphants du pays. La reproduction d'abord, à travers le projet de "congés maternité pour éléphants" lancé en 2008 et qui vise à reconvertir des éléphants de bât vers l'écotourisme pour favoriser la reproduction. Ainsi, tout propriétaire d'une éléphante enceinte ou ayant mis bas peut se présenter au Centre et ses propriétaires recevront un motoculteur et un emploi de deux ans rémunéré au Centre. Cela permet de combler le manque à gagner qu'occasionne la naissance d'un éléphanteau pour les propriétaires qui vivent du travail de leur éléphant en forêt.

vétérinaires ElefantAsia

Un hôpital innovant pour éléphant

Le Centre et ElefantAsia gèrent également le premier hôpital pour éléphant du Laos ainsi que deux cliniques mobiles qui sillonnent le pays pour apporter des soins vétérinaires à tous les éléphants domestiques employés dans le débardage au Laos. Les éléphants sont enregistrés, micopucés et leurs cornacs sont formés aux soins vétérinaires élémentaires. A l'occasion de chaque mission vétérinaires, chaque cornacs reçoit un kit de premiers soins et une formation sur site.

Bibliothèque mobile ElefantAsia

Un lieu de sensibilisation

Il est également sensibilisé à l'avantage d'une reconversion dans le tourisme et se voit remettre une carte d'identité pour son éléphant et une invitation à participer aux sessions de formations dispensées au centre sur les thèmes de la reproduction et du tourisme. Le Centre est enfin un lieu d'information sur l'éléphant d'Asie à travers son musée de l'éléphant, ses journées "portes ouvertes" aux écoles de la région de Sayaboury et à ses "Bibliothèques mobiles à dos d'éléphant".

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Références :

  1. elefantasia.org/
  2. elephantconservationcenter.com/

Crédits illustrations :

  1. ElefantAsia