Une lente reproduction

rituel reproduction éléphant

Une maturité sexuelle tardive ...

Même si, en captivité, certaines femelles sont aptes à se reproduire dès l'âge de 4-5 ans, il n'en est pas de même dans la nature, où la maturité sexuelle chez les femelles est beaucoup plus tardive (entre 7 et 13 ans). Chez les mâles, il faut attendre encore plus longtemps, car si la production de spermatozoïdes survient entre 7 et 13 ans, ils ont également besoin d'acquérir une "maturité sociale", c'est-à-dire qu'ils doivent apprendre comment se reproduire et affirmer leur statut "reproducteur" en défiant les autres mâles. Ceci explique qu'en conditions sauvages un mâle ne se reproduit pour la première fois qu'après l'âge de 15 ou 20 ans.

accouplement éléphant

...une rencontre généralement assez brève...

Un mâle éléphant peut se reproduire avec plusieurs femelles (même au sein d'une harde matriarcale), on parle de "polygynie". Quand la femelle est en oestrus (on parle aussi de chaleurs, c'est le moment où elle est prête à se reproduire), elle se signale au mâle de plusieurs façons : elle vocalise par des sons audibles et inaudibles pour les humains ; Elle envoie également des messages chimiques par le biais de phéromones (molécules qui renseignent sur son état physiologique) ; Elle prend des postures particulières (face-à-face avec le mâle, enroulements de trompes, promenades côte à côte), jusqu'à finalement s'immobiliser et laisser le mâle la monter. L'accouplement est généralement assez bref, le mâle pouvant s'aider de sa trompe pour positionner correctement la femelle.

allaitement éléphanteau

... Pour une longue gestation!

Une fois la femelle saillie, la gestation est extrêmement longue, entre 20 et 22 mois, soit presque 2 ans. La mise-bas se passe au sein du groupe matriarcal, et les femelles s'aident entre elles dans ce moment extrêmement intense, surtout quand la femelle met bas pour la première fois. Le petit peut sortir soit tête la première, soit les pattes arrière en premier, la femelle fait de nombreux mouvements pour aider à son expulsion. A la naissance, un petit éléphanteau pèse en moyenne 100-120 kg pour l'espèce africaine, et 90-110 kg pour l'espèce asiatique, pour approximativement 80-90 cm de haut. Une fois le petit sorti, il est souvent encore enveloppé du sac amniotique (encore appelée la « poche des eaux » chez l'Homme), que la femelle va l'aider à percer et à retirer, puis elle l'encourage à se lever et à marcher quasiment dès la naissance, afin de se muscler au plus vite. En effet, si un prédateur devait approcher, il faudrait que le nouveau-né soit apte à fuir avec le groupe le plus rapidement possible. La femelle va allaiter son petit pendant au moins 2 ans, le sevrage a lieu généralement entre 3 et 5 ans d'âge, et précède la naissance du petit suivant. Pendant sa première année de vie, un petit prend en moyenne 1 kg par jour.


Références :

  1. asdfes.edublogs.org
  2. Biology, Medicine and Surgery of Elephants?, Murray E. Fowler & Susan K. Mikota

Crédits illustrations :

  1. asdfes.edublogs.org
  2. Catherine Wardzynsky
  3. Catherine Wardzynsky